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El legado de Dale Earnhardt Jr. va más allá de un simple piloto

HOMESTEAD, Florida. - Cuando caiga la bandera a cuadros el domingo en el Homestead-Miami Speedway, la carrera de Dale Earnhardt Jr. como piloto del Chevrolet No. 88 de Hendrick Motorsports habrá terminado en la Monster Energy NASCAR Cup Series.
 
Y aunque ya anunció que competirá en dos o tres carreras de la NASCAR XFINITY Series para su equipo JR Motorsports la próxima temporada, su presencia detrás del volante serán esporádicas.
 
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Sin embargo, la presencia de Earnhardt Jr. se mantendrá dentro de la NASCAR para brindarle la oportunidad a nuevos pilotos.
 
El sábado en el Homestead-Miami Speedway, tres de sus pilotos — en diferentes puntos de sus respectivas carreras —, competirán por el campeonato de la XFINTY Series 2017.
 
El veterano Elliott Sadler, de 42 años; Justin Allgaier, de 31 y el candidato al Premio Sunoco al Novato del Año, William Byron, de 19, se enfrentarán a Daniel Hemric de Richard Childress Racing, en la Ford Eco-Boost 300.
 
Así que el hecho de que tres de los cuatro pilotos estén peleando por el campeonato, deja evidencia de la contribución de Earnhardt Jr. como dueño de equipo.
 
Y aunque estará muy ocupado como parte de su último fin de semana como piloto de la Cup Series, Earnhardt Jr. dijo que estará pendiente de la carrera por el campeonato en cuanto termine con sus responsabilidades previas a la carrera con su Chevrolet No. 88.
“Me pondré los audífonos y estaré en el pit road para ver cómo va la carrera”, dijo Earnhardt Jr. el viernes antes de la primera práctica de la Cup Series. “Es un momento de mucho orgullo para nosotros, mi hermana (Kelley Earnhardt Miller) y todos en JR Motorsports por la oportunidad de estar aquí con tres de nuestros cuatro autos en la pelea por el campeonato".
 
“Hay mucho en juego. El año pasado estuvimos cerca (con Sadler), y aún cuando cayó la bandera a cuadros, el orgullo en mi corazón era el mismo que en la primera vuelta. Es un momento especial poder estar aquí”.
 
El equipo JR Motorsports ha avanzado mucho desde que debuto en 2005 en Homestead con el piloto Mark McFarland.
 
“Era como si tuviéramos un equipo improvisado. Estuvimos alrededor del puesto 20 toda la carrera y pensábamos que era maravilloso”, recordó Earnhardt Jr. “Estábamos muy orgullosos solo por el hecho de poder competir. ‘Ahí va nuestro auto!’ Fue maravilloso.
 
“Así que no doy nada por sentado. Sé lo difícil que es ser bueno y competitivo, así que nos sentimos muy orgulloso por estar en posición para ganar un campeonato. Hemric es un gran rival y sé que su equipo pondrá todo para darle la oportunidad para ganar”.
 
En la Monster Energy NASCAR Cup Series, tres de los cuatro pilotos que pelearán por el campeonato el domingo —Martin Truex Jr., Brad Keselowski y Kevin Harvick - corrieron también para el equipo Earnhardt Jr. Y Chase Elliott, su actual compañero en Hendrick Motorsports, ganó el campeonato de la NASCAR XFINITY Series en el equipo en 2014.

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