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Matt Kenseth resolvió la Championship 4 con dramática victoria en Phoenix

Matt Kenseth resolvió la Championship 4 con dramática victoria en Phoenix

AVONDALE, Arizona – El piloto de 45 años que no tiene un auto para competir en 2018, mató la ilusión del joven que seguramente brillará en el futuro inmediato en la Monster Energy NASCAR Cup Series.

A solo nueve vueltas del final de la Can-Am 500 en el Phoenix Raceway, Matt Kenseth adelantó a Chase Elliott, de 21 años, para arrebatarle el primer lugar y la posibilidad de su primera victoria en la máxima serie de la NASCAR, para ganar por primera vez en 51 carreras.

Fue la 39na. victoria de Kenseth en la Monster Energy NASCAR Cup Series, con lo que evitó que Elliott avanzara a la carrera por el campeonato el próximo domingo en el Homestead-Miami Speedway, donde el fabricante Chevrolet no tendrá representante.  La victoria de Kenseth fue en beneficio de Brad Keselowski, quien sobrevivió una mediocre carrera para sumar suficientes puntos para avanzar a la Championship 4. 

Kenseth ganó por segunda vez en su carrera en Phoenix, pero su visita a Victory Lane fue agridulce ante su inminente salida del equipo Joe Gibbs Racing, que firmó al novato Erik Jones para reemplazarlo como piloto del Toyota No. 20 a partir de la próxima temporada.

“Es algo indescriptible”, dijo Kenseth. “A solo dos (carreras), no pensaba que tuviéramos otra oportunidad de regresar a Victory Lane … no sé cuántas carreras - seguramente alguien te lo dirá en algún momento, pero han sido 50 o 60 (sin ganar) … ha pasado mucho tiempo.

“Estuvimos cerca muchas veces. Sentí que nunca volvería a pasar, pero hoy pasó … Debo ser honesto, nunca soñé que ganaría una de estas carreras, así que obviamente, me siento increíblemente bendecido por toda mi carrera”.

Elliott tuvo una carrera más en que tuvo otro doloroso segundo lugar - el 5to. esta temporada -, y sigue en busca de su primera victoria en la máxima serie de la NASCAR. Esta sin embargo, fue quizá la más dolorosa.

Tras adelantar a Denny Hamlin - otro de los pilotos que buscaban su pase a la Championship 4, tras enviarlo contra el muro exterior en la vuelta 270, Elliott se pudo en 3er. Lugar, cuando el Toyota No. 11 de Hamlin sufrió una llanta pinchada en la vuelta 275, con lo que terminaron sus posibilidades de avanzar.

Una después del último reinicio en la vuelta 282, Elliott logró adelantar a Martin Truex Jr. para quedar en 2do. lugar y luego adelantó a Kenseth entre las curvas 3 y 4, y empezó a tomar ventaja.  Sin embargo, Kenseth se recuperó, y en la vuelta 303 de las 312 programadas, pasó a Elliott y lo superó por 1,207 segundos a la hora de cruzar la meta.

“Estuvimos muy cerca para la posibilidad (del campeonato) la próxima semana”, dijo Elliott. “No puedo decir lo suficiente sobre nuestro equipo del Chevrolet de Hooter’s este fin de semana. Peleamos muy duro para darnos esa posibilidad. Nuestro auto estuvo realmente rápido en esos periodos cortos de la carrera, tras las banderas amarillas y las paradas a pits. Me sentí muy bien y estuvimos muy bien en esos periodos cortos todo el día, pero estuvimos muy tensos cuando se prolongaban.

“Una vez que se acumulaba el caucho sobre la pista, traté de mantenerme y esperaba superar el tráfico sin perder el control del auto. Es una pena. Antes de la carrera, le dije al equipo que sentía que lo íbamos a lograr algún día. Tuvimos muchas oportunidades y sumamos puntos .. pero nos quedamos cerca”.

Hamlin lideró 193 vueltas antes de su contacto con Elliott, con quien tuvo un incidente hace dos semanas en Martinsville, que evitó que ganara su primera carrera, tras ser enviado contra el muro exterior a solo cuatro vueltas del final.

“Voy a correr de la misma forma en que compiten conmigo y mantener una sonrisa en la cara a pesar de todo”, dijo Elliott. “Me alegra poder correr de la forma en que quieran competir conmigo”.

Keselowski, quien tuvo que pelear contra un auto con problemas que lo relegó al puesto 16 al final, uno adelante sobre Ryan Blaney, quien arrancó desde la Pole Position, avanzó a la carrera por el campeonato en Homestead, donde competirá junto a Kevin Harvick, Martin Truex Jr. y Kyle Busch por el campeonato de la serie. 

Truex Jr. quien encabeza la Clasificación de los Playoffs, terminó 3ro. el domingo, seguido por Jones y Harvick para completar el Top 5. Le siguieron Jamie McMurray, Kyle Busch, Ricky Stenhouse Jr., Aric Almirola y Dale Earnhardt Jr. en el Top 10.

Jimmie Johnson, quien como Elliott necesitaba una victoria para avanzar a Homestead, perdió toda posibilidad cuando su auto sufrió una llanta pinchada en la vuelta 150, que lo dejó fuera de la carrera y eventualmente terminó en el puesto 39.

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